Le pape Pie VII (1742-1823) par Jacques Louis David

Tableau peint par Jacques Louis David (1748-1825)

Le portrait de Pie VII, par David, est un des chefs-d’œuvre du maître, un de ceux où il a atteint sa plus grande puissance. David n’était lui-même que lorsqu’il peignait sous ]e coup de l’enthousiasme ou d’une vive émotion, comme dans le Serment du Jeu de paume et Marat expirant : alors il se débarrassait de sa raideur académique et arrivait à la véritable grandeur en ne cherchant que le vrai. Le Portrait de Pie VII, où le maître a réellement fixé là vie sur la toile, dont l’expression est telle que le pontife semble suivre du regard le visiteur, est une de ses plus belles inspirations. Le pape est représenté assis dans un fauteuil, tourné de trois quarts vers la gauche, dans une attitude pleine de simplicité ; le masque est plein de vie, d’un modelé puissant, d’un contour ferme. Cette tète, est animée d’une expression de douceur et de résignation trop vraie pour n’avoir pas été saisie sur le vif, avec un talent exceptionnel et dans un moment de vive sympathie du peintre pour son modèle. «Lorsque, en 1797, dit Delécluze, David, traçant le profil de Bonaparte sur le mur de l’atelier de ses élèves, disait : « Mes amis, voilà mon héros! » il était sincère. Mais s’il eût osé faire un aveu de la même sorte en 1804, il se serait certainement écrié en sortant de chez Pie VII : « Voici mon pape ! » Ce portrait fut, exécuté aux Tuileries dans l’appartement que Pie VII y occupait en 1804. David en avait fait deux répétitions. Un beau portrait de Pie VII se trouve aussi dans le Couronnement de Napoléon, par David.

(Extrait du dictionnaire Pierre Larousse du XIXème siècle)

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